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"5-20"之前美往中国周边派航母 但仍会错过关键节点

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[文/ 观察者网专栏作者 施洋]

随着时间进入5月下旬,距离5月20日中国台湾地区领导人宣誓就职仪式的时间越来越近。整个西太平洋的军事力量也都“心照不宣”地进入了各自的状态。美国军队在全美新冠疫情愈演愈烈的情况下逐渐“稳住阵脚”,在尽力避免病毒对美军进一步造成大规模的不可控影响的情况下,通过对武装力量的调整和疫情的控制,逐步开始恢复其在西太平洋地区军事力量威慑。

美国力量在西太平洋的“复苏”

5月13日,美国海军又一艘阿利·伯克级导弹驱逐舰“麦坎贝尔”号(DDG-85)穿越了台湾海峡,进行了美国海军所谓的“航行自由”行动。当然台湾海峡作为国际水道本身就允许各国舰船进行穿越,相比美国海军舰船在中国南海岛礁附近12海里之内的相似行动,美舰在台湾海峡内航行要容易的多。当然在“5·20”之前的敏感时刻穿越台湾海峡,美国海军的驱逐舰在他们的媒体口中也被额外加戏,显示出美国海军对于西太平洋地区局势的关注。

5月13日穿越台湾海峡过程中的“麦坎贝尔”号驱逐舰

在美军驱逐舰背后出现的,是目前正在逐渐复苏的美国航母核心力量——航母打击大队。5月6日,在经历了将近一个月的航空设备和给养补充,以及新冠疫情时期必不可少的舰员全体检疫和为期14天的岸舰隔离之后,美国海军“尼米兹”号航空母舰在当天离开其停靠的华盛顿州布雷默顿海军基地,启程开始进行包括航母舰员、舰载机乃至与护航舰艇在内的合成训练部队演习。目前该舰仍然位于南加州以西的海域,在相关训练完成之后,将率领第11航母打击大队前往西太平洋地区,开始其临时领命的巡航任务。

与“尼米兹”号此次一同出海的护航舰艇包括提康德罗加级导弹巡洋舰“普林斯顿”号(CG-59),第9驱逐舰中队的阿利·伯克级导弹驱逐舰“约翰·保罗·琼斯”号(DDG-53)、“斯特雷”号(DDG-104)和“拉尔伏·约翰逊”号(DDG-114),随航母出动的还有第17舰载机联队的战机,包括一个在当代的西太平洋巡航中越来越少见的F/A-18C“大黄蜂”多用途战斗机中队。相比年初的“罗斯福”号航母打击大队的豪华配置,“尼米兹”号这次的部署只能算是普普通通,但是面对啥也没有的西太平洋,“尼米兹”号既然是解决有无问题的,也就没有那么多讲究了。

“尼米兹”号的护航舰虽然比“罗斯福”少,但也是标准配备

自从美国海军“罗斯福”号航空母舰因为舰上的新冠病毒疫情,在3月27日停靠关岛以来,美国海军已经有超过一个半月的时间在西太平洋乃至整个太平洋水域里没有任何处于部署状态的航空母舰。冷战结束以来,即使当美国海军的航母数量减少到了11艘之后,在西太平洋地区发生这样的情况也是相当罕见的。不过对于当时在全球只有3个航母打击大队处于部署状态的美军而言,发生如此“巨变”的原因,其实只是其中的1艘航母,也就是“罗斯福”号的状况。

当“罗斯福”号的疫情严重到上千名舰员被确诊新冠病毒阳性,被迫将全舰舰员集体送到岸上进行隔离和治疗,实际上已经被迫退出部署状态的时候,美国海军在美国西海岸和日本的余下几艘航母当时都无法立即投入部署状态。也正因为美国航母现有部署状态下的灵活性有限,因此面对这种突发情况,美国海军也只能按部就班地选择次优方案,调动虽然不处于部署状态,但可能在相对较短时间内出动的“尼米兹”号。

“尼米兹”号被选中只是因为该舰刚刚完成训练任务不久,还没有完全“松弛”

由于新冠疫情的无孔不入,让“尼米兹”号航母和这一时期所有的美军舰船一样,需要额外14天的岸舰隔离时间,以便确认航母上没有潜在的新冠肺炎病人之后才能离港出发。这一时间段内,虽然航母上可以进行舰船状况的维修和恢复,一系列中小规模的训练甚至演习,甚至为舰上可能存在的疫情做更多准备——组织舰员用T恤衫缝制口罩,但再怎么高效的准备工作也无法改变“尼米兹”号赶不上“5·20”这一重要时间点的结果。

虽说美国海空军在此期间一直派遣侦察机对中国东海和南海的持续观测和信号搜集,美军的B-1B战略轰炸机也多次在这一区域进行飞行巡逻,但对于美军而言,航母在关键时间上的错过,显然会让他们自己不踏实。

尽管如此,美国海军倒是确实有可能以另一种形式来为航母错过“5·20”来进行找补——5月4日,常驻日本的“里根”号航母离开横须贺,开始进行增量维护之后的例行试航。从时间上看,尽管横须贺港内以及“里根”号的舰员中都发生了新冠病毒疫情,但“里根”号航母出港试航的时间与之前几年基本一致,这表明该舰的维护工作基本未受新冠病毒的影响,也就是说按照往年的规律,“里根”号有能力在今年5月底或者6月初进入部署状态,展开年度的航母巡航部署。

停靠在关岛的“罗斯福”号航母在全面疏散和隔离后,目前已经有大约3000名舰员返回到“罗斯福”号航母上——尽管这导致又有5名舰员在航母上被检测出新冠病毒阳性,但有理由相信吃一堑的美国海军在这次抗疫中的表现应该会有所改善。如果情况乐观,到6月初的时候,美国将“意外”地在西太平洋地区获得3艘可以出海航行的航母,如果将其全部调动起来,美军将能够在西太水域集结起这支3航母打击力量——而且相较于其他美国海军在全球航母调动过程中因为“相遇”而凑成的3航母编队,这3艘全都是为西太平洋巡航而专门部署的,因此这一编队的巡航时间显然可以更久,作战能力也更强,以此实现的威慑力也就更大。

三航母编队在往年是美国“偶尔得之”的炫耀,今年却有可能成为真实的作战力量

不过从目前的情况看,美国海军并不打算这么做。

在与美国海军有关的新闻中,目前有关“里根”号的巡航的相关已经悄悄地将相关措辞改成了“春季巡航”,这也意味着虽然“里根”号现在已经开始试航工作,但其计划内的巡航已经被推后到了2021年。

与此同时,“罗斯福”号航母上的抗疫工作因为重新出现的阳性患者而充满不确定性,加上“罗斯福”号上目前只有约3000人左右的舰员,大约只相当于其部署状态的60%左右,属于严重缺编。这点人手要让航母行驶起来也许不难,但要让航母像今年年初那样处于能充分发扬战斗力的状态,所要付出的代价和投入的资源显然要比现在更大。

更重要的是,目前赶来救场的“尼米兹”号已经是美国海军透支未来1-2年部分可部署航母兵力才搬来的救兵,如果不将“里根”号航母留到明年的话,美国海军在未来一段时间内的可用航母数量会进一步缩减,届时都不用什么突发情况,“航母空窗”还会在2021或者2022年继续出现。

对于美国海军而言,尽管错过了“5·20”的关键性时间节点,但在西太平洋海域上的大国博弈无疑还要继续下去。既然这对中美都算得上是一场“持久战”,那美军“从长计议”自然也就毫不意外了。

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