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美国计划为以色列F35加装保形油箱 航程有望翻倍

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作者署名:笑天

据美国媒体《福布斯》网站报道,以色列即将把其F-35隐形战机的作战半径扩大近一倍。而美国也应该注意到这一点。

以色列空军多年来一直致力于研发特殊的外部保形油箱,这种油箱可以为单引擎隐形战机增加数千磅的燃料,很可能使其作战半径扩大数百公里。增加外部油箱可以让以色列的F-35在没有空中加油的情况下打击伊朗境内的目标。

而美国需要航程更远的战斗机来对付来自亚太地区对手的威胁。但目前还不清楚美国空军是否会为F-35研发这种特殊的外部油箱。

在目前的状态下,一架常规起飞的F-35A,也包括以色列的F-35I战机,其内部油箱里可以装下大约8390公斤的燃料。当战机在其内部弹舱中装满导弹或炸弹时,这些燃料可以使F-35的作战半径达到1000公里。

但在很多情况下,这样的作战半径还不够远。从特拉维夫到德黑兰有1600公里。从位于日本北部的美国空军三泽基地到的距离台北有2250公里。而从美国在西太平洋的关岛空军基地,距离台海有2700公里。

虽然空中加油机可以扩大F-35的作战半径。但这些加油机的数量远远不够。以色列空军共有250多架战斗机,但只有7架老旧的波音707加油机。美国空军、海军和海军陆战队共有2700架战斗机,但最多也只有500架KC-10、KC-135和KC-46加油机。

而在最近的一次演习中,美国空军的出动了四架KC-135加油机保障F-16战机从日本的基地飞到南海地区进行演习。但是空中加油机又大又慢,而且很脆弱。F-35依赖内部燃料时的作战半径不足,必须依赖加油机的保障,但会遇到许多问题。在美国与强大的对手发生冲突时,目前装备的F-35战机可能最终只是扮演次要的角色。

据报道,在最近一次模拟战争推演中,美国空军指挥官们将F-35降级为执行防御任务。如果F-35的作战半径是1600公里而不是1000公里,那么该机可能会在太平洋地区的冲突,或是以色列突袭遥远的伊朗目标时更有用。

洛克希德·马丁公司曾计划在F-35的机翼内侧安装副油箱,可以携带460加仑燃料。但据报道,这些外部油箱会干扰到弹舱投弹。美国空军对此很矛盾,所以洛克希德公司暂时放弃了这个概念。

然而,以色列空军对外部油箱却很有兴趣。洛克希德公司与以色列的航空工业企业合作,设计了两种外置油箱,一种是在机翼下挂载的600加仑副油箱,另一种是安装在机身上的“保形”油箱。根据最近的一份报告,这些油箱最迟应于2023年投入前线使用。

两个600加仑的油箱可以为F-35增加4500公斤的外部燃料。而保形油箱也是安装在以色列的F-15I以及美国空军F-15E上的装备,它具有更大的容量,几乎可以使F-35的燃料增加一倍。

当然外置油箱也有缺点。机翼下的可能会破坏F-35的隐身性能。这些油箱也很笨重,会限制战斗机的机动性。而保形坦克既隐蔽又不笨重,不过美国空军装备了保形油箱的F-15E战机在维护方面曾遇到很多问题。但几十年后,美军仍在第4.5代的F-15EX战斗机上安装了维护性更好的保形油箱。这种新型的F-15EX正在取代老旧的F-15C战机。

F-35显然会从其外置油箱种受益。尽管美国空军对此一直保持沉默,但洛克希德公司官员在2019年表示,该公司将从2023年左右开始为F-35提供外置油箱。也许这不是巧合,2023年也是以色列准备为F-35加装外置油箱的时间。

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